Sono loro i “magnifici nove” che dal 2019 affronteranno i primi voli turistici su navette costruite da aziende private in grado di portare equipaggi umani nello Spazio, la CST-100 Starliner della Boeing e la Crew Dragon, la versione della capsula della SpaceX destinata al trasporto “turistico”. La Nasa ha presentato oggi i primi equipaggi che torneranno a volare su veicoli spaziali americani dopo l’uscita di scena dello Space Shuttle, nel luglio 2011: “Si apre una nuova era per il volo umano”, ha detto l’amministratore capo della Nasa, Jim Bridenstine. Sei veterani voleranno assieme alle nuove leve, li accompagneranno verso lo Spazio in questa nuova avventura.

Dei nove astronauti, due di loro sono donne e in cinque sono assegnati ai voli di test (tre per la Starliner della Boeing e due per la Crew Dragon della SpaceX), quattro affronteranno invece le prime missioni. A bordo della Starliner per la fase di test ci sarà Eric Boe, pilota sperimentatore dell’Aeronautica degli Stati Uniti, selezionato nel 200 fra gli astronauti della Nasa, che ha partecipato all’ultimo volo dello Shuttle. Con lui un altro veterano dello Shuttle, Christopher Ferguson, passato nel 2011 dalla Nasa e poi alla Boeing, e una donna, Nicole Aunapu Mann, pilota sperimentatore: selezionata come astronauta della Nasa nel 2013, affronta il suo primo volo.

A bordo della Crew Dragon, nella fase di test, ci saranno Robert Behnken, astronauta della Nasa dal 2000 e veterano dello Shuttle con sei passeggiate spaziali al suo attivo, e Douglas Hurley, pilota sperimentatore diventato astronauta della Nasa nel 2000 e veterano dello Shuttle.

Alla prima missione della Starliner sono stati assegnati Josh Cassada, pilota sperimentatore entrato a far parte degli astronauti della Nasa nel 2013, al suo primo volo, e la veterana dello spazio Sunita Williams, che ha a lungo detenuto il record della donna con più ore in orbita. E’ stata anche comandante della Stazione Spaziale e ha al suo attivo sette passeggiate spaziali.
Allal prima missione della Crew Dragon parteciperanno invece Victor Glover, pilota sperimentatore diventato astronauta della Nasa nel 2013, al primo volo, e Michael Hopkins, di origini libanesi, pilota sperimentatore e veterano dello Shuttle con due passeggiate spaziali al suo attivo.